Jerry Lewis foi o criador do Teleton

Em 1966 Jerry Lewis criou a Jerry Lewis MDAA Telethon Labor Day, uma maratona televisiva que seria realizada no dia do trabalho, nos Estados Unidos. Todo o dinheiro arrecadado iria para a Associação de Distrofia Muscular (MDAA).

Jerry Lewis fez seu primeiro show em benefício das Associações de Distrofia Muscular da Améria em 1952, após um apelo de um membro da equipe que trabalhou com ele no The Colgate Comedy. O ator iria sediar vários shows beneficentes em Nova York, ao lado de Dean Martin, promovendo a luta contra a distrofia muscular e o sucesso desses shows convenceram o ator de que uma maratona iria arrecadar mais fundos.

Em meados da década de 60, os organizadores da maratona escolheram o Dia do Trabalho para ser a data anual para a transmissão, pois esse era o único período de tempo em que podiam encontrar as pessoas em casa. Alguns argumentaram que seria um fracasso, já que muitos viajavam nesse período, mas Lewis não desistiu.

O primeiro Jerry Lewis MDAA Labor Day Telethon foi realizado em 4 de setembro de 1966, sendo apresentado do Nova York American Hotel. Provando que os céticos estavam errados, o evento foi tão bem sucedido que Lewis teve que subir ao palco sete vezes para mudar os números.

Ano a ano a transmissão foi aumentando até alcançar todo o país e em 1973 já eram 150 estações retransmitindo o programa com doações ultrapassando 10 milhões de dólares. Em 1976 houve um acontecimento histórico na apresentação, quando ocorreu o reencontro entre Jerry Lewis e seu parceiro de palco Dean Martin, após 20 anos de separação. O encontro foi arranjado por Frank Sinatra, amigo de ambos e um frequentador assíduo do Teleton.Em 2010 anunciou-se que a maratona do ano seguinte duraria apenas seis horas ao invés de 21, como acontecera nos anos passados e que não contaria mais com Jerry Lewis, que a partir da década de 80 aparecia cada vez menos devido a problemas de saúde. Em 2011 o Teleton prestou uma homenagem ao ator com um vídeo mostrando a trajetória do mesmo nas maratonas passadas. Jerry pediu demissão do seu posto como presidente nacional da MDA e a maratona continuou sem ele.

A partir dos anos seguintes não houve mais nenhuma menção do ator durante as maratonas e o tempo foi sendo reduzido até três horas, se transformando em um show beneficente.

Jerry não fala sobre o que aconteceu na sua saída, se houve desentendimento ou mágoa e quando perguntado sempre se esquiva sobre o assunto. Mas Richard Belzer, comediante que tem uma boa relação com o ator, já disse em certa ocasião que ele se magoou com a forma como as coisas se tornaram. Ele não queria que o programa fosse gravado e tivesse seu formato e comprimento mudados. O ator teria entendido como um insulto e um pedido para que ele se retirasse.Em 2015 a MDA anunciou que após 49 anos de funcionamento da maratona, ela chegava ao fim, com a associação se dedicando em novas formas de aumentar o apoio à sua missão. No entanto o mesmo permanece sendo apresentado em vários locais do mundo, incluindo o Brasil.

Por sua iniciativa humanitária, Jerry Lewis foi indicado ao Prêmio Nobel da Paz em 1977. Em 2009 ele ganhou um Oscar humanitário.

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